La libera volontà è prevedibile con sette secondi d’anticipo

L’ultima ricerca neurofisiologica sta dimostrando che i processi inconsci cerebrali si sviluppano fino a sette secondi prima che la decisione consapevole venga presa, e questi processi potrebbero essere predittivi sulla decisione stessa. Ecco ciò che i ricercatori del Max Planck Institute for Human Cognitive and Brain Sciences di Lipsia, in collaborazione con lo Charité University Hospital di Bernstein e il Centro Computational Neuroscience di Berlino, hanno dimostrato.

I ricercatori del gruppo del professor John-Dylan Haynes hanno utilizzato uno scanner cerebrale per indagare che cosa succede nel cervello umano appena prima di prendere una decisione. “Molti processi nel cervello si verificano automaticamente e senza il coinvolgimento della coscienza. In questo modo si impedisce alla nostra mente di essere sovraccaricata da semplici compiti routinari. Ma quando si tratta di decisioni che tendono ad assumere un carattere decisionale, esse vengono prodotte dalla nostra cosciente”.

Nello studio, i ricercatori hanno potuto decidere liberamente se volessero premere un pulsante con la loro mano destra o con la sinistra. Sono stati liberi di prendere questa decisione ogni volta che volevano, ma hanno dovuto ricordare il momento in cui la decisione si è costituita nella loro mente. L’obiettivo di questo esperimento è stato quello di scoprire che cosa succede nel cervello, nel periodo appena prima che la persona prenda la decisione e premi il pulsante. Hanno poi scoperto che era possibile prevedere, con segnali cerebrali, sette secondi prima di essere compiuta consapevolmente la loro decisione. Normalmente i ricercatori osservano che cosa succede quando la decisione è presa, ma non cosa succede alcuni secondi prima. Il fatto che le decisioni possono essere previste tanto tempo prima che vengano decretate è una constatazione sorprendente.

Questo studio, senza precedenti, è stato reso possibile grazie a sofisticati programmi per computer, che sono stati creati per riconoscere l’attività cerebrale che precede ciascuna delle due scelte. Micropatterns di attività nella corteccia frontopolare sono predittivi delle scelte che, ancor prima che i partecipanti sapessero quale opzione avrebbero scelto. La decisione non poteva essere prevista perfettamente, ma la previsione è stata chiaramente sopra le opportunità. Ciò suggerisce che la decisione è inconsciamente preparata prima del tempo, ma la decisione finale potrebbe essere ancora reversibile.

“La maggior parte dei ricercatori vorrebbe studiare ciò che accade quando le persone devono decidere immediatamente, in genere, come una rapida risposta ad un evento ambientale esterno. Qui si sono incentrati sulle decisioni più interessanti che sono state prese in modo più naturale”, spiega il professor Haynes.

Più di 20 anni fa il neuroscienziato americano Benjamin Libet scoprì un segnale cerebrale, il cosiddetto “potenziale”, che si costituisce una frazione di secondo prima di una decisione conscia. I suoi esperimenti sono stati al centro di molte controversie e hanno suscitato un grande dibattito. Molti colleghi hanno sostenuto che, se le nostre decisioni sono preparate inconsciamente dal cervello, allora il nostro senso di “libero arbitrio” deve essere un’illusione. In questa prospettiva, è il cervello che prende le decisioni, e non la persona consapevolmente. Gli esperimenti di Libet sono stati particolarmente controversi, solo perché ha trovato un breve ritardo di tempo tra l’attività cerebrale e la decisione consapevole.

In contrasto, Haynes e colleghi ora hanno dimostrato che l’attività cerebrale prevede anche fino a 7 secondi prima del tempo come una persona deciderà. Lo studio non esclude la libera volontà come dice il professor Haynes: “Il nostro studio mostra che le decisioni sono inconsapevolmente preparate molto prima rispetto pensiero. Ma non sappiamo ancora se è la decisione definitiva. Abbiamo bisogno di indagare se una decisione preparata da queste aree cerebrali può ancora essere cambiata. ”

[via medgadget]

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